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Comment le lion peut-il porter le petit sans le blesser ?

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On peut voir sur la photo que le lion porte son petit par le la peau de son cou sans lui faire de mal.


La peau des félins a génétiquement évolué de telle manière que le parent peut le faire.

Il est solide et extensible au niveau du cou.

De plus, le petit entre dans un état obéissant.


Faits sur les Lions

Le lion fait partie de la famille des chats et partage de nombreux traits communs de cette famille. Le corps est très musclé, avec moins de masse osseuse que d'autres animaux de taille comparable. Ceci est également responsable de la grâce du mouvement que nous associons aux membres de la famille des chats. L'avant-corps du lion est très puissamment construit et possède la plus grande force d'avant-corps de tous les chats, à l'exception peut-être du tigre. Cela permet au lion de donner des coups avec ses pattes de devant assez lourdes pour casser le dos d'un zèbre. Les os des pattes avant sont tordus de manière à donner une grande amplitude de mouvement au membre antérieur.

Chaque patte est équipée de coussinets doux pour rendre ses mouvements silencieux. Comme la plupart des carnivores, les lions sont des marcheurs digitigrades. Cela signifie qu'ils marchent essentiellement sur leurs orteils. Mais, la majorité du poids de l'animal est supportée par les coussinets principaux, qui correspondraient chez un humain à la paume de la main à la base des doigts. Des os supplémentaires dans les articulations des orteils donnent aux orteils une large amplitude de mouvement. Les griffes sont rétractables et très pointues. La fonction rétractable permet de garder les griffes tranchantes et d'éviter les blessures pendant le jeu, etc. L'ergot sur les membres avant est souvent utilisé comme cure-dent. Les griffes poussent comme une série de couches. Au fur et à mesure qu'une couche s'use, elle tombe et une nouvelle griffe pointue est exposée. La griffe d'un grand lion peut mesurer 1 1/2 pouce (38 mm) ou plus de la base à la pointe le long de la courbe.

Le corps est recouvert d'un pelage brun sable chez la plupart des sous-espèces de lions, mais il existe une variante blanche qui apparaît de temps en temps, en particulier dans la région de Timbavati en Afrique du Sud. (La variante blanche apparaît également de plus en plus parmi les populations de lions en captivité.) Des lions au pelage brun très foncé ont été observés, mais c'est assez rare. La couleur du pelage d'un lion n'est pas tant déterminée par la couleur des cheveux, mais par le rapport entre les poils clairs et les poils foncés.

Le lion mâle adulte a une crinière qui couvre l'arrière de la tête et les épaules. L'étendue de la crinière varie d'un individu à l'autre, certains n'ayant aucune crinière, tandis que d'autres ont une crinière luxueuse qui s'étend sur le corps, le long de l'abdomen et même sur le devant des pattes arrière dans des spécimens exceptionnels. La crinière varie en couleur du reste du corps et a tendance à s'assombrir avec l'âge. Certains lions de la région du Serengeti et d'Afrique du Nord ont une crinière presque noire. Tout comme les poils du corps, la couleur de la crinière est déterminée par le rapport des poils foncés aux poils clairs présents. Le poil de la crinière est raide et raide, comme du crin raide. Outre son rôle principal de protéger le mâle pendant les combats, il a été découvert que les lions femelles préfèrent les mâles avec des crinières plus grosses et plus foncées.

Les yeux sont proportionnellement plus grands que chez d'autres animaux de taille comparable et possèdent des pupilles rondes. Les lions, comme la plupart des chats, sont des animaux visuels. Les yeux sont également bien adaptés pour une utilisation sous une très faible luminosité. Cela aide le lion à chasser la nuit. Contrairement à la notion populaire, les yeux d'un lion ne brillent pas dans le noir, mais ils contiennent un revêtement réfléchissant spécial qui reflétera même le clair de lune. Ce revêtement augmente l'acuité visuelle du lion dans des conditions de très faible luminosité en garantissant que chaque photon de lumière possible parvient jusqu'aux cellules de la rétine. Leurs yeux sont efficaces même à la lumière des étoiles. Un cercle blanc juste en dessous des yeux aide à réfléchir la lumière dans les yeux pour améliorer encore la vision nocturne. Comme la plupart des mammifères, les lions ont une membrane nictitante qui sert à nettoyer et à protéger l'œil dans certaines circonstances. Les lions, comme la plupart des chats, ont une capacité limitée à déplacer leurs yeux d'un côté à l'autre et doivent tourner la tête pour regarder dans une direction différente.

L'odorat est bien développé. Les lions marquent leurs territoires au moyen de dépôts olfactifs, nécessitant un bon odorat. Cela les aide également à trouver les victimes d'autres prédateurs et peut-être à obtenir un repas facile en chassant l'autre prédateur de leur proie. Une autre chose intéressante que les lions et tous les autres chats possèdent est un organe olfactif spécial sur le toit de la bouche appelé orgue de Jacobson. Parfois, vous verrez un lion, ou même votre chat, grimacer en sentant quelque chose. Ils ouvrent les lèvres pour aspirer de l'air sur les organes de leur jacobson. Ce geste grimaçant s'appelle Flehmen.

Le sens de l'ouïe n'est peut-être que légèrement supérieur à la moyenne. Les oreilles peuvent pivoter sur un grand angle pour permettre au lion d'entendre les sons lointains et de savoir de quelle direction ils viennent.

La queue de lion est la seule de la famille des chats avec un gland au bout. (Les ligres ont aussi une panicule, mais on ne les trouve pas à l'état sauvage.) Cette panicule cache une épine, qui est les derniers os de la queue fusionnés. La fonction de cette colonne vertébrale, le cas échéant, est inconnue. La queue est très importante pour l'équilibre général. Les femelles utilisent également leur queue relevée comme un signal « Suivez-moi » pour les oursons. Ils l'utilisent également pour se signaler lors d'une chasse en groupe.

Les dents du lion sont bien adaptées pour tuer leurs proies et les manger. Les grandes canines sont espacées de manière à pouvoir se glisser entre les vertèbres cervicales de leurs proies préférées et sectionner la moelle épinière. La forme des dents du fond, appelées carnassales au lieu de molaires, les fait fonctionner comme une paire de ciseaux, pour couper des morceaux de viande. La mâchoire n'est pas capable de se déplacer d'un côté à l'autre, comme la nôtre. Cela aide à garder les dents carnassales alignées pour la coupe. Le reste des dents est conique et conçu pour couper et déchirer. Les lions, comme tous les chats, ne mâchent pas leur nourriture, mais l'avalent en morceaux. (Cette lionne est 'Sierra' au Sierra Safari Zoo à Reno, NV.) Ils n'utilisent également qu'un côté de leur gueule à la fois. Ce trait est également commun à tous les chats et est causé par l'incapacité de la mâchoire à se déplacer d'un côté à l'autre. La langue est couverte d'épines rugueuses, appelées papialle. Cela aide le lion à gratter la viande des os et agit comme un peigne pour le toilettage.

Le système digestif du lion est simple, un peu comme celui d'un humain. La viande est assez facile à digérer et les mécanismes digestifs élaborés présents dans leurs proies pour décomposer la cellulose ne sont pas nécessaires. Les chats ont en général le tube digestif le plus court de tous les animaux.

La température corporelle d'un lion varie de 100,5 à 102,5 degrés Fahrenheit. (38,05 - 39,16 degrés C.)

Aucune description physique du lion ne serait complète sans mention de son magnifique rugissement. Seuls quatre chats peuvent rugir : le lion, le tigre, le léopard et le jaguar. Ces quatre chats ont été attribués au genre Panthera car ils peuvent rugir. Parmi ces chats, le lion rugit le plus. On pense que le rugissement sert à alerter les autres lions de la présence d'un individu. Des chœurs rugissants de plusieurs lions, ou de toute une troupe, ont également lieu. Lorsqu'un lion rugit, il peut le faire avec suffisamment de force pour soulever un nuage de poussière. Le rugissement est rendu possible par un os hyoïde spécial en deux parties dans la gorge. Tous les chats qui ne rugissent pas ont un os hyoïde monobloc. On dit que le rugissement d'un lion peut être entendu à 8 km.

Cycle de la vie

Les lionceaux naissent aveugles, par portées de deux à quatre. (Des portées allant jusqu'à neuf ont été signalées, mais les chances de survie de plus de quatre sont faibles, car la mère n'a que quatre tétines.) Elles mesurent généralement environ 1 pied (30,5 cm) de long et pèsent environ une livre (0,45 kg. ). Les oursons sont entièrement recouverts de fourrure à la naissance et peuvent porter des taches lorsqu'ils sont jeunes. Les yeux s'ouvrent au bout de 2 à 3 semaines environ, mais ils ne fonctionnent probablement pas pendant environ une semaine après leur ouverture. Les dents de lait apparaissent environ trois semaines après la naissance et les oursons sont prêts pour la nourriture solide environ une semaine plus tard. Il est intéressant de noter que les mères lions sauvages ne sevrent souvent leurs petits qu'à l'âge de 2-3 mois.

La mère lion garde ses petits seuls pendant les premières semaines, mais les présente ensuite à la troupe. Une fois introduits, les oursons peuvent allaiter n'importe quelle femelle en lactation. Cela aide à lier les oursons aux adultes et favorise la survie. La mère porte les jeunes oursons par la peau du cou lorsqu'il devient nécessaire de les déplacer.

La mortalité des louveteaux est extrêmement élevée, avec seulement un sur huit survivant jusqu'à l'âge adulte. (Les perspectives de survie sont excellentes après cela.) Il y a un certain nombre de raisons à cela. Tout d'abord, la poussée dentaire est douloureuse et affaiblit le petit si bien que beaucoup meurent pendant la poussée dentaire. Les mères lions peuvent être absorbées par certaines activités et oublieront pendant un moment qu'elles ont des petits à s'occuper. Un nouveau mâle prenant le contrôle d'une troupe tuera tous les oursons, de sorte que la troupe ne contienne que des oursons de son père. Enfin, les oursons sont au bas de la hiérarchie alimentaire et ne reçoivent de la nourriture que lorsque les adultes sont rassasiés. En effet, de nombreux oursons meurent de faim lorsque la nourriture se fait rare. Une exception intéressante à cela est que les lions mâles laissent fréquemment les petits partager sa nourriture, tandis que les femelles font attendre les petits.

Les jeunes oursons passent une grande partie de leur temps à jouer et à pratiquer les techniques de survie dont ils auront besoin à l'âge adulte. Juste avant l'âge d'un an, ils rejoindront leurs parents dans la chasse. Avant que les petits n'aient atteint l'âge de deux ans, ils peuvent abattre par eux-mêmes des proies aussi grosses qu'une gazelle. À l'âge de deux ans, les lions deviennent sexuellement matures et les mâles commencent à faire pousser des crinières. L'apparition de la crinière fait que les jeunes mâles sont chassés de la troupe. Les femelles restent généralement avec la fierté toute leur vie, bien que certaines soient connues pour vivre seules.

Les mâles célibataires, souvent appelés mâles nomades, vivent souvent seuls pendant de nombreuses années. Fréquemment, deux mâles ou plus, souvent des frères, forment une association et chassent ensemble, souvent pour le reste de leur vie. Cette association résulte probablement des avantages de chasser ensemble lorsqu'ils sont jeunes, et fraîchement chassés de la fierté. Ces groupes de mâles puissants s'attaqueront souvent au gibier que les femelles ont tendance à laisser tranquilles. Les attaques de girafes par des groupes de mâles ne sont pas inconnues. Il est également courant que ces associations masculines prennent en charge une fierté en tant que groupe.

Les femelles passent par une sorte d'« épreuve » lorsqu'elles atteignent l'âge adulte, pour voir si elles peuvent tenir tête aux autres femelles adultes. Cela prend la forme de harcèlement lors de meurtres, de bagarres mineures, etc. Ceux qui peuvent supporter le harcèlement des autres femelles sont finalement acceptés dans la fierté. Ceux qui sont intimidés et s'enfuient lorsqu'ils sont harcelés deviennent des nomades. Les lionnes acceptées dans la fierté sont membres à vie et sont toujours les bienvenues même lorsque l'âge ou les blessures les rendent moins efficaces comme chasseuses.

Vie de fierté

Une fierté de lions est une structure familiale. Il se compose généralement de 4 à 20 femelles avec leurs petits, et généralement de deux ou trois mâles. Le nombre d'hommes dans une troupe peut aller de un à sept. On constate que deux ou des mâles dans la fierté est la meilleure situation pour la survie à long terme. Deux hommes ou plus auront plus de succès pour éviter les tentatives de prise de contrôle par d'autres hommes. Bien qu'un seul mâle puisse seulement être capable de tenir une troupe pendant une moyenne de 18 mois (avec une génération de lion étant d'environ 22 mois), un groupe de plusieurs mâles peut réussir à tenir une troupe pendant plusieurs années.

Toutes les femelles d'une troupe seront apparentées les unes aux autres, et les jeunes oursons sont généralement du ou des mâles de la troupe.

Les hommes qui souhaitent prendre le contrôle d'une fierté défieront les hommes qui contrôlent. Une forme que cela prend parfois est un « regard vers le bas », où deux mâles s'assoient à quelques mètres l'un de l'autre, face à face, et se regardent. Le premier à briser son regard est le « perdant ». Cela peut durer plusieurs heures. Finalement, la plupart des luttes de pouvoir pour le contrôle de la fierté se terminent par une forme de confrontation physique. Des combats à mort se produisent occasionnellement, et beaucoup d'hommes dans la fleur de l'âge sont tombés en acquérant ou en défendant une fierté. Les perdants survivants deviennent souvent des nomades et doivent se débrouiller seuls. Ils ont tendance à perdre du poids et à fouiller plus qu'ils ne chassent en vieillissant. Cependant, il n'est pas rare qu'un autre lion partage sa nourriture avec l'un de ces vieux nomades. Il est intéressant de noter que les femelles sont nettement plus nombreuses que les mâles dans les populations de lions sauvages, même si le ratio de natalité est d'environ 50 pour cent mâle/femelle. Cela est probablement dû à la tendance des mâles à être nomades, à s'attaquer à un gibier plus dangereux et à être tués lors de tentatives de prise de contrôle par fierté. Les mâles âgés sont souvent tués par d'autres prédateurs.

Les lions des deux sexes se frottent les uns les autres en guise de salutation. Ce frottement peut être assez vigoureux et énergique. Les mâles se renverseront parfois lorsqu'ils se frottent. Une personne qui élève des lions a subi 2 côtes cassées à la suite d'un frottement particulièrement intense qu'elle a reçu (en affection, bien sûr !). Ce frottement sert à quelque chose. Il y a des glandes odorantes aux coins de la bouche. Le frottement dépose cette odeur sur l'autre lion. Ce parfum est un peu comme une marque de lien ou de propriété, et l'autre lion appréciera cette marque. Ce comportement est commun à tous les félins, et votre chat domestique le fait aussi lorsqu'il vous frotte. Les lions mâles pulvériseront également d'autres lions pour renforcer les liens.

Dans une troupe, les femelles font la majeure partie de la chasse. On observe souvent que le mâle mange en premier, puis les femelles. De cette façon, les mâles deviennent grands et forts. Ils deviennent également un peu maladroits, ce qui, combiné à une grande crinière, en fait des chasseurs moins habiles. Bien que le mâle fier puisse, en raison de sa taille, facilement éliminer une proie avec laquelle les femelles luttent, il compte sur les femelles pour une grande partie de sa nourriture.

Malgré leur taille et leur maladresse, les lions mâles restent de redoutables chasseurs. Lorsqu'ils patrouillent le territoire, ils chassent souvent pour eux-mêmes.

En échange de « la part du lion », le mâle est chargé de marquer le territoire d'une fierté. Il le fait en vaporisant un parfum d'une glande sur son anus, sur la végétation. Il peut aussi marquer son territoire en grignotant des marques sur les arbres. (Ceux-ci servent également à aiguiser les griffes et à nettoyer les morceaux de viande qui s'y accrochent.) Le mâle défend également son territoire et, bien sûr, fournit le «service de haras» de la fierté. Il est inhabituel qu'un mâle ait le contrôle d'un orgueil s'il a plus de dix ans.

Les chercheurs ont récemment trouvé de petites populations de lions avec une structure de fierté nettement différente de celle que l'on trouve dans les plaines africaines. Ces lions ont été trouvés dans un pays très désolé le long du cours supérieur du Nil. Dans ces fiertés, les rôles des hommes et des femmes sont inversés. les mâles font la majeure partie de la chasse, le buffle du Cap étant leur proie habituelle. Les lionnes restent principalement à la maison avec les oursons. Souvent, une fierté vivra dans une grotte. Les chercheurs qui ont découvert cela théorisent que cela peut être typique du lion qui vivait dans les terres saintes, et peut expliquer certains des traits atypiques du lion mentionnés dans les textes bibliques. Des recherches supplémentaires sont en cours dans ce domaine.

Chasse

Les lions sont des animaux sociaux. En chassant ensemble, ils peuvent s'attaquer au plus gros gibier. Un gibier plus gros signifie plus de nourriture pour tout le monde. (Les lions ne pensent pas aux avantages écologiques, ils aiment juste manger !) La proie typique prise par les lions pèse environ 250 livres (112,5 kg), mais un gibier beaucoup plus gros (comme le buffle) est chassé quand les conditions le permettent. (Dans le parc national de Savuti au Botswana, des éléphants et des hippopotames adultes sont parfois capturés.) Les espèces de proies les plus fréquemment capturées comprennent le zèbre, le gnou, les gazelles, l'antilope et le cobe. Les lions chasseront également des animaux plus petits, lorsqu'ils ont faim et qu'il n'y a rien de plus gros. Même les crocodiles sont parfois chassés.

Les lions sont également des charognards experts et obtiennent jusqu'à 40 pour cent de leur nourriture en la volant à d'autres prédateurs ou en trouvant des animaux déjà morts.

Bien qu'ils soient les plus gros, les lions ne sont en aucun cas les meilleurs chasseurs de leur écosystème. (Les guépards sont probablement les meilleurs.) Ils ne font pas des choses simples que les prédateurs solitaires ont tendance à faire, comme garder le vent devant eux. Au lieu de cela, les lions survivent parce qu'il y a tellement de nourriture disponible autour d'eux, et ils ont tendance à chasser en groupe. Même leur impact sur les populations de proies est plus faible qu'on ne le soupçonne. Environ un animal de proie populaire sur quinze deviendra un repas de lion au cours d'une année donnée. Ce n'est même pas suffisant pour contrôler de manière significative la croissance de la population ! En moyenne, un seul lion tue 15 à 20 grands herbivores par an.

La chasse se fait le plus souvent le soir ou tôt le matin. Une grande partie de la chasse se fait également la nuit. La partie sans lune de la nuit est préférée pour la chasse. Moins de chasse est effectuée pendant la journée, en raison de la chaleur, et de meilleures chances d'être repéré par la proie. Les lions chassent pendant la journée, et leur meilleure chance statistique qu'un seul animal tue soit lorsqu'ils tombent sur une proie solitaire qui est prise par surprise.

Les méthodes de chasse en groupe sont impitoyables et scientifiques. Les plus jeunes membres d'une troupe «conduisent» souvent un troupeau de proies vers les chasseurs plus expérimentés qui attendent en embuscade. Parfois, un ou plusieurs lions attendront en embuscade à un point d'eau et sauteront sur des animaux sans méfiance venant boire un verre. En tout cas, les chasses sont étonnamment bien organisées.

Une fois qu'un lion a sélectionné un animal à attaquer, il s'y précipitera et tentera de l'attraper. Les Lions ne sont pas des coureurs d'endurance et doivent être assez proches de leurs proies les plus rapides. Souvent, plusieurs personnes aideront à tuer. Faire un abattage se fait généralement en deux étapes : d'abord, abattre l'animal, puis le tuer. Dans la plupart des cas, ce processus commence par un lion qui saute sur le dos de la proie sélectionnée et se dirige vers le cou. Il utilisera ses griffes acérées pour tenir l'animal tout en faisant cela. De nombreux animaux qui réussissent à échapper à la mort mourront sans aucun doute plus tard des graves lacérations infligées par les griffes acérées.

La méthode de mise à mort la plus fréquemment utilisée est l'étouffement. Un seul lion aura souvent une bonne morsure dans la gorge de sa victime et écrasera la trachée. Surtout lorsqu'il tue de grosses proies, un lion d'un groupe serrera sa bouche sur le nez et la bouche de sa victime pendant que les autres lions le maintiendront en place. Il n'est pas rare que les autres lions ouvrent l'abdomen et commencent à manger alors que l'animal est encore en train d'étouffer. En fait, cela tue souvent l'animal plus rapidement que l'étouffement. (Il est intéressant de noter que la victime se débat rarement après avoir été abattue. Cela est probablement dû au choc d'être attrapé et suggère qu'elle ne souffre peut-être pas autant que vous pourriez être amené à le croire. Certaines personnes croient également que les lions sont capable de « projeter une pensée » dans la proie pour l'aider à moins souffrir.) Parfois, un grand groupe de lions affamés immobilisera si complètement un animal qu'ils le déchirent simplement. Bien qu'il puisse sembler que les lions essaient parfois d'envoyer « humainement » leurs proies, la vraie raison pour laquelle ils aiment les tueries rapides est qu'ils peuvent commencer à manger plus tôt.

Une variété d'autres techniques sont parfois utilisées pour tuer. Un swat bien placé avec ses pattes massives peut également immobiliser instantanément un animal en lui infligeant des dégâts internes considérables. Les très petites proies sont tuées simplement en les mordant. Une méthode de mise à mort plus spectaculaire, souvent vue dans les spectacles sur la nature, consiste à sauter sur le dos de la proie et à mordre la nuque. Les grosses canines glissent entre les vertèbres et brisent la moelle épinière. La mort est immédiate. Quelques observateurs ont enregistré des lions accrochant leurs pattes autour du cou de manière à immobiliser la tête tout en retournant le corps. Cela brise le cou et tue la proie, bien que peu ou pas de cous cassés aient été observés.

Dès que la proie est morte, un seul lion traînera souvent sa prise vers un endroit moins ouvert. L'abdomen est ouvert et le repas commence généralement par les entrailles. Les goûts des Lions varient considérablement, qui ont tendance à varier d'une région à l'autre. Presque tous les lions mangent le cœur, le foie et les reins. Certains lions enterrent alors souvent l'estomac et les intestins, mais font souvent juste une tentative de le faire. Pourquoi ils font cela est inconnu. D'autres lions mangent tout ce qui se trouve dans la cavité corporelle, à l'exception de l'estomac, montrant une forte préférence pour les intestins. Le repas se déroule ensuite avec l'arrière-train, qui est la partie la plus charnue de l'animal. Les lions vont alors avancer vers la tête. Il est également inhabituel que les lions ouvrent le crâne. Les individus d'un groupe de lions qui se nourrissent iront chercher tout ce dans quoi ils peuvent mettre leurs dents, les individus les plus forts obtenant les meilleurs morceaux. Si le mâle de la fierté est présent, il s'accaparera souvent (mais pas toujours) la mise à mort pour lui-même, jusqu'à ce qu'il soit rassasié. Les femelles mangent ensuite, puis les petits. Dans certains endroits, les mâles préfèrent la chair et commenceront à manger l'arrière-train d'une nouvelle proie tandis que les femelles se battent pour les entrailles.

Les lions ont de mauvaises manières à table et se disputent souvent pour leur nourriture. Mais, quand tout sera fini, ils se panseront mutuellement les blessures. Imaginez-vous être blessé en essayant simplement de dîner !

Contrairement à la plupart des autres chats, les lions préfèrent manger accroupis ou couchés.

Ce n'est pas parce qu'un lion réussit à tuer une dose qu'il peut le manger. Fréquemment, d'autres prédateurs, en particulier les hyènes, harcèleront un lion au point où il leur abandonnera une mise à mort. Les petits prédateurs ne réussissent pas aussi bien, mais attrapent souvent des restes lorsque le lion ne regarde pas. Cela fonctionne aussi à l'envers. Souvent, un ou plusieurs lions effrayeront un autre prédateur de sa mise à mort.

Les lions sont aussi des charognards. Ils mangeront presque tout ce qu'ils trouveront mort. Pour de nombreux vieux mâles trop vieux pour chasser le gibier vivant, la divagation peut être leur seul moyen de trouver de la nourriture.

Un lion se gavera, si possible, d'une mise à mort. Un adulte mange généralement 40 livres (18 kg) de viande à la fois, avec des rapports allant jusqu'à 75 livres (34 kg) consommés en une seule fois. Un seul lion peut prendre deux ou plusieurs repas d'une mise à mort sur une période de 2 à 3 jours, tandis que les fiertés ne peuvent généralement pas prendre plus d'un repas pour tout le monde après une mise à mort moyenne. Après avoir mangé un gros repas, les lions dormiront jusqu'à 24 heures (quelle vie !). Un bon repas complet pour une fierté peut se traduire par quatre jours de peu d'activité et pas de grand désir de chasser jusqu'au sixième jour.

Un lion peut adopter une posture qui indique aux proies qui l'entourent qu'il ne chasse pas. Le lion pourra alors passer sans provoquer bien plus qu'une prudence inhabituelle.

La reproduction

Les lions deviennent sexuellement matures vers l'âge de deux à trois ans. A cette époque, les mâles partent à la recherche d'une fierté qui leur est propre. Les femelles deviennent généralement le cheptel reproducteur de la prochaine génération de la fierté. Cependant, certaines femelles sortiront de la troupe (ou seront expulsées dans de rares cas) et deviendront des nomades. Les lions nomades s'accoupleront et élèveront même des familles.

L'accouplement entre les lions n'est pas très différent de celui de n'importe quel autre chat. Une lionne peut entrer en chaleur à tout moment, bien qu'il y ait généralement des périodes de pointe pour l'accouplement dans différentes parties de l'Afrique. Une femelle sera en oestrus pendant 4 à 8 jours. Si aucune grossesse ne se produit, le cycle oestral se répétera dans environ 90 jours. Pendant l'accouplement, le mâle et la femelle sont constamment ensemble et ne mangent généralement pas.

L'accouplement commence par des grognements, des coups de patte et même des morsures. Lorsque la femelle est enfin d'humeur, elle se couche et le mâle la monte. La copulation réelle prend 6 à 10 secondes, après quoi le mâle mord doucement le cou de la femelle. La femelle se retourne alors et montre ses dents au mâle. Le cycle se répète, peut-être toutes les 20 minutes, et un couple de lions peut s'accoupler 40 fois par jour ! Il est également connu qu'une femelle peut s'accoupler avec plus d'un mâle pendant son œstrus. Le résultat est que ses petits peuvent avoir des pères différents.

Les chats mâles ont des épines sur leur pénis qui pointent vers l'arrière. Le but de ces épines est de causer un léger traumatisme au vagin de la femme lors du retrait du pénis. La douleur qui en résulte déclenche l'ovulation. Cela peut également aider à expliquer pourquoi la femelle se retourne et montre ses dents au mâle à la fin de l'accouplement. Le pénis est également très mobile et peut être dirigé vers l'arrière pour la pulvérisation. En fait, j'ai observé le pénis pointé vers l'arrière la plupart du temps sur un lion, et c'est peut-être la condition normale. Les lions peuvent également déplacer leur pénis d'un côté à l'autre pendant la pulvérisation, pour attraper quelque chose d'un peu décentré (j'ai été pulvérisé de cette façon).

Les lions femelles sont également capables de se reproduire de manière synchrone. Surtout si un nouveau groupe de mâles vient de prendre le contrôle d'une troupe et de tuer tous les oursons, les femelles entreront en chaleur d'un seul coup. Cela sert à raccourcir le cycle de reproduction pour la première génération de nouveaux oursons.

Lions et humains

Les relations entre l'homme et le lion n'ont pas toujours été bonnes. Même à ce jour, les lions sont encore abattus comme de la vermine dans certaines parties de l'Afrique. Jusqu'à récemment, les populations de lions en général étaient en bonne santé dans la majeure partie de leur aire de répartition actuelle, avec des nombres compris entre 30 et 40 000. Le braconnage et la destruction de l'habitat ont fait des ravages chez le lion, mais le plus gros problème semble aujourd'hui être la maladie. Des maladies telles que la maladie de Carré, la tuberculose et le FIV (équivalent félin du VIH) et même le VIH ont décimé les populations de lions au cours des dernières années. L'Afrique du Sud est particulièrement touchée, avec des pertes de population dramatiques dans la région du parc national Kruger. Les estimations de la population de lions sauvages sont maintenant de 18 à 24 000.

Une petite population de lions vit dans le sanctuaire forestier de Gir en Inde. Cette population de lions est revenue d'un nombre très faible à environ 350 animaux. Très récemment, un nouveau sanctuaire a été déclaré pour le lion dans cette zone, lui donnant plus d'espace pour s'étendre sans provoquer de conflits avec les humains. Étonnamment, certaines tribus de personnes coexistent plus ou moins paisiblement avec le lion dans ces sanctuaires. Pourtant, le lion d'Asie est très menacé.

La chasse est un autre facteur qui a entraîné de graves pertes de population de lions dans certaines régions. Il a toujours été la norme pour les chasseurs de prendre des lions mâles. Lorsqu'un mâle de fierté est tué, de nouveaux mâles prennent le contrôle de la fierté et tuent les oursons. Cela empêche efficacement la fierté de produire de nouveaux adultes pendant 18 mois à deux ans. De plus, la tendance à sélectionner des lions à plus grande crinière pendant la chasse a entraîné une diminution globale de la taille de la crinière chez les lions sauvages. En raison de ces facteurs, de nombreux pays d'Afrique ont interdit la chasse au lion ou l'ont sévèrement restreinte.

Le lion est le seul grand félin qui n'est pas considéré comme une espèce en voie de disparition (à l'exception du lion d'Asie). Elle est inscrite à l'annexe II de la CITES en tant qu'« espèce menacée ». Cela signifie qu'il existe certaines restrictions dans le commerce international des lions et de leurs parties. Mais avec la forte diminution actuelle des populations de lions, le statut en danger n'est probablement pas loin.

Voici une liste des sous-espèces de lions communément reconnues, vivantes ou éteintes :

  • Lion d'Angola ( P.l. bleyenberghi ) - Zimbabwe, Angola et Zaïre
  • Lion d'Asie ( P.l. persica ) - Sanctuaire forestier de Gir du nord-ouest de l'Inde
  • Lion de Barbarie ( P.l. leo ) - Éteint en 1920, mais on soupçonne de plus en plus qu'il pourrait exister en captivité en Amérique et en Afrique.
  • Cape lion ( P.l. melanochaitus ) - Éteint 1850 Le Cape Lion peut aussi très bien exister en captivité. retrouvez plus d'informations sur le projet en cours pour ramener le lion de Barbarie et du Cap sur la page Lion Links.
  • Lion Masai ( P.l. massaicus ) - Afrique de l'Est (notamment Kenya et Tanzanie)
  • Lion du Sénégal ( P.l. senegalensis ) - Afrique de l'Ouest
  • Transvaal ou Lion d'Afrique du Sud ( P.l. kruegri ) - Botswana, Nambie et Afrique du Sud. (Les Lions blancs de Timbavati inclus ici.)

La sous-spéciation chez les lions fait l'objet de nombreux débats. Il semble de plus en plus qu'il y ait deux, peut-être trois sous-espèces de lions au lieu des sept mentionnées ci-dessus. Le programme de réintroduction du lion de Barbarie étudie la génétique des lions par intermittence depuis quelques années. Ils n'ont pas encore réussi à trouver un marqueur génétique pour le lion de Barbarie. En fin de compte, il se peut que nous identifiions les lions de Barbarie (ou toute autre «sous-espèce» de lion) par leurs traits phénotypiques (apparence).

Heureusement, de nombreux pays africains ont mis de côté de grandes réserves de gibier pour leur trésor national le plus important - leur faune. Ceci, bien sûr, inclut les lions. Ces parcs amènent des milliers de touristes et de l'argent comptant avec eux chaque année. Mais, la pression des agriculteurs peut éroder les zones de certains de ces parcs. Les braconniers ont tué beaucoup d'animaux sauvages ces dernières années, et certains parcs ont connu des « guerres » totales entre les rangers, les braconniers et même les tribus indigènes locales. L'intervention de l'homme dans les écosystèmes naturels peut également causer de graves problèmes. En 1994, la maladie de Carré, introduite accidentellement par l'homme, a anéanti un tiers des lions du Serengeti. Bien que cette épidémie soit désormais sous contrôle, le mal est fait. Heureusement, les lions ont un grand potentiel de reproduction et leur nombre devrait revenir à la normale d'ici une génération ou deux. (Plus d'informations sur l'épidémie de maladie de Carré canine peuvent être trouvées sur la section Lion Links de cette page Web.) En Afrique du Sud, la tuberculose est en train d'exterminer de nombreux lions. Contrairement à la maladie de Carré canine, la tuberculose peut être véhiculée naturellement par certaines espèces de proies de lions (à savoir le buffle du Cap) et sera beaucoup plus difficile à contrôler.

L'Inde a une petite population de lion asiatique. Les quelque 250 membres de ce groupe sont tout ce qui reste des lions qui parcouraient autrefois tout le Moyen-Orient et l'Asie. Ces lions sont plus tolérants envers l'homme que leurs homologues africains. Cela les rend faciles à étudier. Mais en même temps, ils ont des ennuis lorsqu'ils se promènent en ville. Imaginez juste trouver un lion en train de fouiller votre poubelle ! Les lions asiatiques sont un peu plus petits que leurs homologues africains, et les mâles ont tendance à avoir des crinières plus débraillées.

En Afrique du Sud, la valeur de leur faune est maintenant reconnue par les hommes d'affaires. De nombreuses grandes réserves (50 000 acres ou plus) pour les lions et autres animaux ont été créées dans tout le pays, et de nombreuses plus petites existent également. Certaines de ces réserves privées gèrent des programmes d'élevage de conservation des lions et cherchent à renforcer les lignées de lions captifs. Certains des animaux inutiles sont ensuite lâchés sur ces grandes réserves et chassés (à ne pas confondre avec la soi-disant « chasse en conserve », que les exploitants de ces réserves détestent) par des chasseurs qui paient un prix élevé pour le privilège. Cela donne au lion une chance équitable (un lion vit généralement de six mois à deux ans dans la nature avant d'être chassé avec succès.) Et donne au chasseur un défi identique à celui de chasser un lion vraiment sauvage. Et, puisque la population des lions est contrôlée par d'autres moyens, ce type de chasse ne cause pas le genre de problèmes de reproduction que la chasse aux lions sauvages provoque. Le produit de la chasse est ensuite réinjecté dans le programme d'élevage et celui-ci devient autosuffisant. Au moins un de ces programmes est maintenant suffisamment important pour fournir du matériel génétique de lion de qualité (sperme, etc.) aux éleveurs du monde entier. In fact the game reserve programs in South Africa are now so sucessful that there are now more lions in private reserves in Africa than there are living in the wild.

Zoos are more and more becoming a safe holdout for predators. Far from the caged showcases they used to be, modern zoos seek to preserve and strengthen the bloodlines of the animals they care for. Many zoos try to keep their animals on tracts of land that resemble their natural habitat. Indeed, there are far more siberian tigers in zoos than now exist in the wild! (There is a long ways to go with lions, though, in terms of building population reserves of known bloodlines. Unfortunately, some of the efforts by the largest zoos has been nearly self-defeating due to an overbearing requirements for 'subspecies purity'-- they have taken it too far the other direction.) The day may come when we will rebuild natural populations from zoo animals. (Land has already been obtained for a place to bring back the Barbary lion as soon as it is agreed on what is a 'Barbary lion', and suitable numbers of them have been bred in captivity.) Work by people like the Adamsons (of 'Born Free' fame) will help us to more easily accomplish this difficult task. The sad truth, however, is that suitable habitat for the African lion is disappearing, and we may someday only have captive lions. (So, now is the time to learn how to properly care for them in captivity.)

Another emerging resource in the battle to preserve the lion for posterity is the private amimal owner. Although certainly not commonplace, there are quite a number of private individuals who raise big cats for a variety of purposes. Their expertise often exceeds that of large zoos. In fact, a substantial portion of the lions captive genetic potential lies among these people, and the day must come when the large and the small facilities join together in preserving the captive genetic diversity of the African lion. One problem with private ownership is that there are occasional situations where a lion or other big cat is abused, or is improperly caged, allowed to escape, injures or kills someone, etc. It needs to be recognized that this is not the rule with these people, but the exception. Unfortunately, animals rights groups and the media tens to blow incidents involving big cats way out of proportion in their goal to either ban ownership of all animals, or to sell newspapers. The damage that is being done to responsible owners by these actions must be recognized and stopped.

As a result of the aforementioned actions by the media and animal rights groups, a wave of legislation is being introduced in this country to ban private ownership of lions and other large felines. Unfortunately, the important message of the role that responsible private lion owners play is not being heard by legislators. This may mean that the biggest threat to captive lions populations in this country might actually be a legal one.

More information on zoos and private lion owners can be found on the lion links section of this webpage.

En conclusion

If you want to learn more, see the refrences cited on the Books on Lions and the Videos on Lions section of the 'King of Beasts' home page. Also, check out some of the other lion sites on the internet listed on the lion links page. There are even some software packages available to teach you about lions and their world. These can be found on the Software on lions page. I obtained most of the information for this tutorial from the sources listed on these sites.

If you have found this tutorial useful, please email me at the address below. Although I am by no means an expert, I will try to answer any questions you may have about lions. If you have any suggestions on how this tutorial could be improved, or if you find inaccurate data, I would also appreciate knowing about it. -Tim Stoffel


Some lions have been known to eat humans however this is thought to only have been done by those who are suffering injuries and disabilities that make it difficult for them to hunt natural prey thus pursuing humans as they are weaker and easier to capture. Several other theories include wanting to defend itself. Another is that their natural habitat is unavailable and not wanting to starve, they attack humans. The thought that lions are predatory towards humans has created ignorance and increased the amount of hunting by encouraging the extermination of these creatures. Humans have taken over territories once belonging to lions and by forcing them to leave their natural home has further demolished their habitat and lifestyle, leaving them to suffer and destruct. Lions are now listed as being a vulnerable species and their population is now irreversibly decreased.

Lions have a devised a system of living in groups called prides that's based around related females. The majority of the pride, consisting of approximately 15 individuals and can sometimes even reach 40 individuals, is female with only a handful of male. Male cubs eventually leave and typically become nomads before taking over their own group as the territorial male and father of all cubs. They only leave the pride when challenged by other males and are forced to leave or are killed. Nomads usually travel lone or in pairs, most of the time being related males. If a female nomad attempts to join a pride, it is usually very difficult as the other lionesses reject their intruder who is not related to them.


Questions fréquemment posées

Answers to these questions are provided by Dr. Craig Packer or his graduate students at the University of Minnesota.

How many teeth does a lion have?
How much can an adult lion eat in one feeding?

Female lions captures most of the mid-sized prey (wildebeest, zebra, etc.) but the males typically catch the really large prey (buffalo and giraffe). A male can eat 43 kg in a day a female may eat over 25 kg. But their average intake is about 8–9 kg per day.

Does your research harm the lions?

We are very careful that none of our work is in any way harmful to the lions. We mostly observe the lions from a distance of 10–100 meters, but we do occasionally immoblize individuals to remove snares, attach radio collars or collect blood samples. Lions with radio collars do not suffer any effect on their survival or reproduction, and by radio tracking we are far more efficient in monitoring the population in times of drought or disease outbreaks. Blood samples from these lions have revealed the extent to which they are exposed to infectious diseases (such as canine distemper) that originated from domestic dogs in the surrounding villages. These findings have led to improved veterinary services around the Serengeti.

How many cubs does a female lion typically have and when are they weaned?

Females typically have litters of two or three cubs. Cubs are usually weaned by the age of eight months.

Why do male lions have manes?

The mane has often been viewed as a shield that protects a male’s neck during fights against other males, but lions mostly attack each other on the back and hips. Instead, the size and coloration of the mane serves as a signal to other lions about the male’s fitness, similar to the showiness of the peacock’s tail. By conducting experiments with life-size “dummy” lions, the Serengeti lion project determined that females prefer males with darker manes. Darker manes also take a physical toll by raising body temperatures, meaning that only the “fittest” males can grow the most attractive manes. The length and darkness of the manes also signal information to other males about a lion’s fighting ability. Watch videos and learn more about manes.

Do lions purr like house cats?

Purring is not common or important in the lions’ social life. Also, lions only make a sound as they exhale rather than the continuous purring of house cats.

Who would win in a fight between a tiger and a lion?

Lions and tigers co-existed in many parts of India until the end of the 19th century, but today Asiatic lions are restricted to the Gir Forest in Gujarat State of western India—an ecosystem without tigers. A controversial proposal to translocate Gir lions to Kuno Palpur in Madhya Pradesh has been delayed, partly because of fears that tigers living in Kuno would kill the incoming lions.

Only a few 19th century reports are available of wild lions fighting with wild tigers, and it is unclear if one species regularly defeated the other. Many fights were staged between captive lions and tigers during the first decades of the 20th century, and some of these are posted on YouTube. However, the outcomes are difficult to interpret because so little information is available about the contestants (e.g., sex, age and prior experience). Several clips show fights pitting a subadult or female tiger against a full-grown male lion others show subadult male lions against adult tigers.

The following should be considered in imagining what might happen in the wild:

  1. Tigers have a general height/weight advantage, although size varies across tiger subspecies.
  2. Coalitions of male lions usually fight as a group against territorial rivals, so a tiger may have an advantage in a one-on-one encounter, since this is the typical mode of combat for a tiger. However, a lion coalition of 2–3 males would have a clear advantage over a lone tiger. A group of 2–4 female lions would have a similar advantage over a lone tigress.
  3. Lion coalition partners fight each other over access to individual estrous females, and while these fights are not as intense as between opposing coalitions, the additional fighting experience might provide a male lion with an advantage against a male tiger in a one-on-one encounter.
  4. While the lion’s mane does not have a significant protective function in fights with other lions, the tiger’s fighting style evolved in the absence of a mane, perhaps conferring an advantage to a lone lion male.

In sum, lions would seem likely to survive translocation to tiger habitat, providing they are moved as intact groups. Perhaps it will be possible to some day study one-on-one encounters in detail if the two species are allowed to co-exist once more in the wild.


Researchers explore genetics of California mountain lions to inform future conservation

Fragmentation of wildlife populations is increasing on a global scale, and understanding current genetic structure, genetic diversity and genetic connectivity is key to informing future wildlife management and conservation.

This is true of mountain lion -- also known as pumas or cougars -- populations in California, according to a new study conducted by a University of Wyoming research team.

"Large expanses of continuous habitat provide populations the opportunity to maintain large numbers of gene variants, called alleles. This is analogous to a deck of cards. If you have 40 cards, you are capable of harboring more types of cards than if you had 10," says Kyle Gustafson, an assistant professor of genetics in the Department of Biology and Environmental Health at Missouri Southern State University, but who started this work in Holly Ernest's Wildlife Genomics and Disease Ecology Lab at UW. "When populations get isolated, like many of the puma populations surrounded by urbanization, the only way for them to maintain a large number of alleles is through migration. Otherwise, natural selection and genetic drift will ultimately lead to genetic uniformity (fixation) and mating among related individuals (inbreeding)."

The new study, titled "Genetic Source-Sink Dynamics Among Naturally Structured and Anthropogenically Fragmented Puma Populations," was published Dec. 10 in Conservation Genetics, a journal that promotes the conservation of biodiversity by providing a forum for data and ideas, aiding the further developments of this area of study. Contributions include work from the disciplines of population genetics, molecular ecology, molecular biology, evolutionary biology, systematics and forensics.

Gustafson is the paper's lead author. Ernest, a professor in the UW Program in Ecology and the Wyoming Excellence Chair in Disease Ecology, was the senior and corresponding author. Roderick Gagne, a former postdoctoral research associate in the UW Department of Veterinary Sciences, was a contributing author. "This study took nearly two decades for my lab to complete and could only be accomplished through coordinated efforts with the California Department of Fish and Wildlife, multiple research institutions and several nonprofit organizations," Ernest explains.

The analyses revealed that mountain lions in California exhibited strong population genetic structure, and some California populations had extremely low levels of genetic diversity, with some exhibiting estimates as low as the endangered Florida panther, another common name for the puma. Nine genetic populations of pumas were identified in California and one population in Nevada.

During the study, 992 mountain lions across California and Nevada were genotyped at 42 microsatellite loci. Microsatellites are neutral gene mutations, meaning they don't code for a specific trait, so their mutations can accumulate without causing harm. Loci are different locations on chromosomes.

"If you could imagine each card in a standard deck of 52 cards as a unique mutation and, if you could imagine each mountain lion holding a card, then you could see how we could group certain mountain lions together," Gustafson explains. "For example, we could lump mountain lions together if they were holding red cards, face cards or a specific number. By keeping track of the many DNA mutations and, by using dozens of hypothetical decks of cards, we can identify shared mutations among the individuals and then identify genetic populations."

Gene flow is critically important to individual fitness and to the evolutionary potential of populations because successful migrant animals can diversify gene combinations. Without gene flow, small populations are especially subject to inbreeding, genetic drift and increased extinction risk.

The considerable variation in genetic diversity and effective population sizes among California and Nevada populations are likely attributable to the variation in man-made barriers. Gene flow among adjacent mountain lion populations has been nearly negated by freeways in densely populated Southern California. In Nevada, the analysis showed mountain lions had fewer barriers to gene flow and weak population differentiation, likely because mountain lions have access to more contiguous land areas with fewer humans.

"Mountain lions are capable of long-distance travel, yet we found strong genetic structure, indicating mountain lion habitats are not well-connected in the state of California," Ernest says. "Most statewide studies in North America have found weak genetic structure, further indicating the genetics of mountain lions in California are not the norm and that there is cause for concern."

The paper's results have far-reaching conservation and management implications for mountain lions and indicate large-scale fragmentation in one of North America's most biodiverse and rapidly urbanized areas. Whenever possible, government agencies and other stakeholders should consider population connectivity and prevent further fragmentation by human development, both within and among populations.

"Our study provides wildlife managers with critical population-level data across two states," Gustafson says. "Certain mountain lion populations in the state of California have low genetic diversity that is concerning and are potentially at risk of inbreeding depression. Without our data, wildlife managers would not know which populations are at risk and which populations can help restore genetic diversity, if needed."

Researchers from Missouri Southern State University, University of California-Davis, University of Nevada-Reno, the National Park Service (Santa Monica Mountains National Recreation Area) and the California Department of Fish and Wildlife also participated in the study.

The study was funded by the California State Parks Department, the California Department of Fish and Wildlife, the U.S. Fish and Wildlife Service Wildlife and Sport Fish Restoration Program, The Nature Conservancy, Foothill East Transportation Corridor Agency, San Diego County Association of Governments, the National Science Foundation and the Natural Communities Coalition of Orange County. Additionally, the following agencies contributed funding: the San Diego Foundation, Anza Borrego Foundation, McBeth Foundation, Felidae Fund, the Gordon and Betty Moore Foundation, Midpeninsula Regional Open Space District, the Eastern Sierra Center for Applied Population Ecology and the Institute for Wildlife Studies.

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Black Bear Mother Nursing Cubs. See and hear bear cubs nursing.

When a mother black bear leads her cubs away from a den, her usual destination is a big tree where the cubs can take refuge from danger. That tree is typically a white pine over 21 inches in diameter. A mother may pass by many other trees to reach a big pine where she will rake a bed at the base for herself and the cubs. She seems to know where each big white pine is in her territory. Big white pines have strong, rough bark cubs can safely climb. Their needles give shade, and the branches are strong enough to hold whole families if need be. Mothers leave their cubs at these “baby-sitter” trees and forage nearby, occasionally up to two miles away. The cubs sleep hidden in the crowns or play around the base, ready to climb at any hint of danger. If disturbed, they may remain quiet up the tree or yell in distress, bringing mothers running, grunting with concern. Mothers with cubs continue to seek out the safety of big white pines throughout spring and summer, making 92 percent of their beds at the bases of them (Ely MN.). Other bears give more consideration to comfort, shade, and water than to the security of white pines.

Dealing with Water in the Den. Water in dens is a problem, especially for mothers with cubs. Newborn cubs that are too young to walk in January, February, or early March can be killed from exposure or drowning if there is an early melt or hard rain. By mid-March, cubs have enough fur and mobility to deal with wetness with help from their mothers. Some cubs take refuge on their mothers’ backs. Sometimes, the whole family can find a drier spot in the den. Melt water that drips on cubs is licked off by the mothers.If a den is flooded, mothers sometimes evacuate the cubs by carrying them in their mouths, one at a time, where snow is too deep for the cubs to walk. Other families have moved outside until their dens dried out and then moved back inside.Female 320 found a different solution when melt water soaked the floor of her den in a cave near Ely on March 12-15, 1973. She bit branches off spruce saplings and brought them into the den to raise herself and her three cubs above the water.During a thaw in March 2007, water seeped into 6-year-old June’s den. She moved her cubs to a bed on top of the den and licked them dry. The family remained in this bed for a week. They returned to the den when cold weather returned.

Cub VocalizationsMother Responses: Because bears are intelligent animals, much of their behavior is based on learning rather than instinct, so responses may vary. Vocalization – Situation – Mother’s Response Pulsating hum – Nursing (or, rarely, when warm and comfortable) – Mother maintains position. Crying – Underneath mother in den but can’t reach nipples – Mother changes position. Cub in den needs to defecate Mother licks the cub’s anus and eats the feces. Cub exposed to cold in the den Mother uses the paw, chin, or mouth to tuck cub beneath her. .Cub is cold in snow outside the den Mother rolls over and lets the cub climb onto her belly and snuggle against the skin between her hind legs. She draws her legs up around the cub and covers it. Bawling – Cub wants to nurse – Mother may comply or not. Cub wants ant colony or other food the mother has found, Mother usually allows the cub to eat. Cooing – Cub separated from mother – Mother may come or not. Yelling – Cub separated from mother – Mother grunts with concern and returns to cub. Screaming – Cub in danger – Mother comes running and may bluff-charge a nearby person, attack an intruding bear, or retreat.

It happens every May or June without fail, and to human beings, who tend to attach human emotions onto things, it sounds and looks like a cruel and heartbreaking occasion. But to bear families, it is a normal and necessary happening. The moms push the yearlings out of their lives for good, in favor of a far greater interest in finding a mate when they come into estrus when the yearlings are about 16-17 months old.

However, the frightened young bears soon discover that Mom has prepared them well for living on their own. Once their initial confusion is overcome, they quickly begin developing confidence in themselves and become self-sufficient. And so the life cycle of the black bear continues.
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“Black bear mothers give birth in January and stay with their cubs for 16-17 months.
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“Family bonds remain strong right up to the day of family breakup. In the days before family breakup, they play together, groom each other, sleep together, and suckle. Like human youngsters, yearling bears sleep very soundly, trusting their safety to the alertness of their mother.
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“Family breakup happens suddenly during mating season in May or June when the mother is nearly ready to mate.
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“The sudden presence of a male can precipitate family breakup. At first, the mother is torn between her yearlings and the persistent male, but within a day after family breakup, she will chase her yearlings away whenever she encounters them.
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“Littermates may also separate from each other. Each settles in a separate area within its mother’s territory. The mother then avoids those areas, giving the yearlings nearly exclusive feeding rights.
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“Without their mothers, the yearlings are initially skittish, spending long periods up trees. By the end of the summer, they develop into confident little bears. Most sons voluntarily leave within a couple years after family breakup. Most daughters eventually establish territories in or near their mother’s territory.”
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“Family breakup happens in different ways in different families and in different years. Sometimes, the mother comes into estrus, separates from her yearlings, and begins roaming—laying down scent trails for males to follow. In other cases, families may separate, reunite, and separate again permanently.


The Lioness – Caring Mother or Fearsome Predator?

Truth be told, she multi-tasks extremely well, (like most females?) combining her tender maternal instincts with the necessary degree of ruthless determination she needs to safeguard her off-spring and contribute to the food-security of her pride. Let us first have a look at her role as a food provider.

As we all know, the female Lion is one of Africa’s most respected and feared predators, and does most of the hunting in a pride of Lions. Why is it that the smaller, weaker member of the Lion family does all the hard work, you may wonder? An adult African Lion male can weigh up to 250kg, while the female Lion seldom exceeds 180kg in weight, which at first glance would seem to make the male the preferred hunter, but this is not the case. In this instance, bigger is not better and the size of the male Lion can actually hamper his chances when hunting. Firstly, he is a lot less agile than the smaller female, and secondly he has to carry around a huge mane, which makes him look more impressive, but really gets in the way when he is hunting it is more noticeable to prey, it easily catches in the vegetation, and causes him to over-heat really quickly when he is active.

In a regular pride the females, usually around five or six adults, hunt together in an extremely efficient co-ordinated way with each Lioness regularly performing the same role in the stalk and kill, which is why they are such efficient hunters.

Lions are not very well designed for running their hearts are relatively small in proportion to their body-weight and this means that they tire quickly in a chase and could easily be out-run by a healthy animal boosted by a good dose of adrenalin! Instead of depending on speed, Lions prefer to use stealth to stalk their prey, often concealing themselves in dense undergrowth and waiting for unsuspecting animals to approach them.

In some instances in the Okavango Delta in Botswana they have even been observed swimming and hiding among the reeds in the shallows, waiting for prey to come to the water’s edge to drink, before they explode out of the water and attack. In some areas of East Africa Lions have learnt to climb trees and use this skill to great advantage they simply lie in wait for an unsuspecting animal to walk under the tree and then drop down for the kill. When hunting in the open, the Lionesses will patiently follow and surround a herd and then pick out a vulnerable animal on the fringe of the herd that they can quickly attack without resorting to a long chase.


Who’s the Daddy? For Lion Cubs, It’s Safer Not to Know

African lions seem to exemplify the conflict between genders. A coalition of males will defend their right to exclusively breed with a group of females against intruding males, who won’t think twice about killing all the cubs in order to hasten the siring of their own with the females.

But in a subspecies of lion, infanticide and sexual coercion are much rarer – and much of it appears to be due to the savvy mating strategy of the females.

The Mane Event

Asiatic lions are now found as a single population in the Gir forests of Gujarat, western India. Their social organization differs from that of African lions: adults live in same-sex groups that interact primarily for mating. Unlike in African lions, adult male Asiatic lions are not an integral part of any particular pride and live their lives alone or in coalitions on the edges of the territories of multiple female groups.

The Asiatic lion project of the Wildlife Institute of India, led by Yadvendradev Jhala, is one of the longest ongoing carnivore research projects in India. Since the mid-1990s, Jhala and his colleagues have been amassing individual-level information on lions through careful observations and radio-telemetry tracking of cats. As a result, researchers have come to know the life histories of many of these lions since their births.

Stotra Chakrabarti, who joined the Asiatic lion project for his graduate work, says that following lions up-close and personal is an adventure. Although much of the work involved long hours watching lions catnap, he also had to learn what to do when charged by a mating pair or a lioness with small cubs (the answer is to never show your back instead, stand your ground, thrash a stick about, and shout).

“Our long acclimatization processes with our study individuals made us gain the lions’ confidence, allowing us to observe them from close quarters,” says Chakrabarti. “They accepted us – maybe like a persistent fly that meant no harm to them!”

Battle of the Sexes

In a new study, Jhala and Chakrabarti detail the social structure and mating behavior of Asiatic lions. Over several years, they observed 70 individual lions belonging to 11 male coalitions (ranging in size from one to four males) and nine female prides (ranging from three to eight adult females and their cubs).

They discovered that each female pride was encompassed by the ranges of two to four male coalitions, whose ranges overlapped with one another. Lionesses mated with multiple males belonging to rival coalitions before conceiving, contrary to the African lion system of a single male coalition monopolizing mating opportunities.

“In this system, where females inevitably encounter many males, promiscuity helps the lionesses familiarize (through mating) with many such rival coalitions and confuse paternity amongst them,” says Chakrabarti. “Males from several coalitions get convinced that the Cubs have been sired by them and thus, do not kill them.

“Female promiscuity helps lionesses safeguard their cubs against infanticide, deter sexual harassments from males, and possibly enhance genetic variability in their progeny.”

Adjacent established male coalitions exhibited low to medium levels of aggression toward each other but were tolerant toward the same litters, suggestive of confused paternity. The researchers only observed infanticide when totally new males invaded a female group’s territory.

Big Cat Habits

Jhala and Chakrabarti believe the differences in mating strategies and the social structure of lions in Gir and Africa come down to differences in resources. The prey of Asiatic lions tends to be smaller, non-migratory and found in higher densities than that of African lions. The result is smaller group sizes and more seasonally uniform territories in Asiatic lions.

Another factor is that males may not be able to contain and control lionesses in the dense forest habitat of Gir, which provides more cover for females than open African savannahs. Plus, maintaining a monopoly over a female pride could require males to fight with adjacent coalitions, leading to injuries and fatalities.

Finally, Jhala and Chakrabarti have documented pronounced hierarchies within male Asiatic lion coalitions (unlike groups of male African lions, which are more egalitarian). Asiatic lion coalitions have a dominant male who does most of the mating and gets the “lion’s share” of food from kills. The optimal size of a coalition is two males, and this might render them inefficient at maintaining exclusivity over a large area with several female prides.

Whatever the reasons, Jhala and Chakrabarti’s research shows that species have extraordinary potentials to adapt to their surroundings. Even large, charismatic species that we think we know, like lions, can change their strategies when faced with different environmental conditions.

Chakrabarti, S. and Jhala, Y. V. (2019). Battle of the sexes: A multi-male mating strategy helps lionesses win the gender war of fitness. Behavioral Ecology. doi: 10.1093/beheco/arz048.

Chakrabarti, S. and Jhala, Y. V. (2017). Selfish partners: Resource partitioning in male coalitions of Asiatic lions. Behavioral Ecology. doi: 10.1093/beheco/arx118.


Conservation status

Lions are listed as vulnerable by the IUCN's Red List of Threatened Species. Three-quarters of African lion populations are in decline their current population is estimated at 20,000 in the wild, according to the Fédération mondiale de la nature (WWF). The population has been almost cut in half in the past two decades because of retaliatory killings by farmers (whose livestock lions eat), as well as from trophy hunting and habitat loss.

Asiatic lions are in an even more perilous position as human encroachment has reduced their habitat. The most recent census, taken in 2015, counted 523 lions living in Gir Forest National Park, according to PBS.org. Although small, this number is welcome news as the population has grown by about 27% since 2010, which suggests conservation measures are having a positive effect.

Ressources additionnelles:

  • Watch: "Lions 101," from Nat Geo WILD.
  • Apprendre encore plus about the struggle to conserve lions, from Defenders of Wildlife.
  • Watch: "Mother Lioness Hunts Warthog," from BBC Earth.

This article was updated on Aug. 19, 2019 by Live Science contributor Traci Pedersen.


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